El secreto económico para una buena atención sanitaria de bajo costo en Singapur

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Por Sean Masaki Flynn

Ofrecer atención médica “gratuita”, atención a bajo costo y seguro de salud, todos ellos tienen desventajas para la economía. Sin embargo, Singapur ha logrado crear un conjunto de instituciones médicas que brindan atención médica de clase mundial, mientras que de alguna manera gastan 50 por ciento menos que Canadá y 70 por ciento menos que Estados Unidos. Siga leyendo para averiguar su secreto económico.

Explorar las características de ahorro de costes y el impacto en la economía

El secreto del éxito de Singapur ha sido una mezcla única de financiación médica privada y pública que mantiene los costos bajos al hacer paradójicamente que la gente pague mucho dinero de su bolsillo por su atención. También asegura que los pobres sean atendidos.

El sistema de salud de Singapur tiene tres características principales de ahorro de costos:

  • Mandatos gubernamentales para fomentar la competencia: Singapur fomenta la competencia al exigir a los hospitales que publiquen los precios de cada uno de sus servicios en Internet. Armados con esta información, los pacientes pueden buscar la mejor oferta. El gobierno también publica el historial de cada hospital en cada servicio para que los pacientes puedan tomar decisiones informadas sobre la calidad y el precio.
  • Altos costos de bolsillo para los consumidores: Singapur insiste en los altos costos de bolsillo para evitar el consumo excesivo y los altos precios que resultan cuando las pólizas de seguro pagan la mayor parte del precio de los procedimientos médicos. De hecho, el gasto de bolsillo representa alrededor del 92 por ciento de todo el gasto privado en salud en Singapur, comparado con sólo el 11 por ciento en los Estados Unidos.
  • Leyes que requieren que las personas ahorren para futuros gastos de salud: Tener que pagar la mayor parte del gasto médico de su bolsillo significa que los ciudadanos de Singapur se enfrentan a tener que pagar ellos mismos la mayor parte de su asistencia sanitaria. ¿Cómo se puede hacer esto sin llevar a la bancarrota al ciudadano medio? La respuesta es cuentas de ahorro de salud obligatorias.

Los ciudadanos de Singapur deben ahorrar alrededor del 6 por ciento de sus ingresos en cuentas de MediSave. Los depósitos de MediSave son propiedad privada, así que la gente tiene un incentivo para gastar el dinero en sus cuentas sabiamente. Pero los ciudadanos de Singapur también saben que no quedarán indefensos si el dinero en sus cuentas de MediSave se agota. El gobierno subsidia el cuidado de la salud de aquellos que han agotado sus cuentas de MediSave, así como el cuidado de la salud de los pobres y otros que no han podido acumular mucho dinero en sus cuentas de MediSave.

El Ministerio de Salud de Singapur sigue participando activamente en la vigilancia de médicos y hospitales por razones de seguridad y en la prestación de servicios de salud a los pobres. De hecho, cerca de un tercio de todo el gasto en salud en Singapur es pagado por el gobierno en nombre de los pobres. Pero Singapur restringe su gestión directa del sistema de salud al permitir que los altos costos de bolsillo racionen la atención y dirijan los esfuerzos empresariales de los investigadores médicos.

Pesar los costos y los beneficios económicos de los procedimientos médicos

Crucialmente, los precios que los pacientes pagan en Singapur no son artificialmente bajos. A diferencia del Reino Unido, donde la atención médica parece gratuita, o de los Estados Unidos, donde parece artificialmente barata debido a que el seguro paga la mayor parte de la cuenta, los residentes de Singapur se enfrentan a los precios completos de los procedimientos médicos. Esto hace que se auto-ratifiquen, eligiendo voluntariamente no ir al hospital por problemas menores. Esto libera recursos para que los médicos y enfermeras se concentren en el tratamiento de casos graves.

Los residentes de Singapur suelen tomar decisiones muy sensatas al sopesar los costos y beneficios de diversos procedimientos médicos. De hecho, tener que pagar altos costos de bolsillo fomenta la toma de buenas decisiones porque las personas que tienen que pagar su propio dinero por la atención médica generalmente pasan mucho más tiempo educándose sobre sus opciones.

Apoyar las innovaciones en materia de reducción de costes en la economía

El sistema de auto-ratización individual de Singapur ha significado que el país no ha tenido que establecer una burocracia para racionar la atención. La ausencia de tal burocracia fomenta la innovación porque en lugar de burocracia, hay incentivos de beneficio. Estos incentivos son especialmente útiles para motivar a los empresarios médicos a encontrar métodos innovadores para reducir costos.

Para ver el poder de los beneficios, hay que tener en cuenta el hecho de que un médico en el Reino Unido que aporte una innovación no recibirá ninguna recompensa del Servicio Nacional de Salud de ese país. De hecho, su innovación probablemente nunca será implementada, porque docenas de comités tendrían que dar su aprobación antes de que su idea pueda llevarse a cabo. Por el contrario, un médico con tal idea en Singapur podría ponerla en práctica rápidamente.

El auto-racionamiento afecta los tipos de investigación médica en Singapur en comparación con otros países. Con el auto-racionamiento individual, se dedica más investigación a reducir los costos para que los consumidores puedan pagar menos. Típicamente, eso no tiene nada que ver con inventar una nueva forma de tratar una enfermedad, sino más bien con averiguar cómo hacer que un tratamiento más antiguo y efectivo sea menos costoso. Por lo tanto, algunos hospitales en Singapur pueden hacer una cirugía a corazón abierto por sólo $20,000, contra $100,000 en los Estados Unidos.

Por el contrario, los incentivos a los que se enfrentan los investigadores médicos en los Estados Unidos son muy diferentes. En los Estados Unidos, la mayor parte de la investigación es financiada por el gobierno y dirigida al desarrollo de nuevos tratamientos. El éxito se mide por si el nuevo método funciona en el sentido de curar la enfermedad o curar la herida; si lo hace sustancialmente mejor que los métodos actualmente disponibles cuando se tienen en cuenta los costes no es una prioridad.

Los incentivos a los que se enfrenta el sistema de investigación médica de los Estados Unidos conducen a una paradoja: Por un lado, hacen que los Estados Unidos cuenten con las tecnologías médicas más avanzadas del mundo. Por otro lado, muchos son terriblemente caros y sólo marginalmente mejores que los que estaban disponibles antes. Desde una perspectiva de costo-beneficio, el desarrollo de tales tecnologías es un derroche.

Tratando de copiar el éxito económico y sanitario de Singapur

Ningún otro país ha copiado las tres políticas de reducción de costos de Singapur. Pero los experimentos recientes sugieren que la implementación de uno solo puede generar enormes ahorros: altos costos de bolsillo. Un par de ejemplos, uno del gobierno estatal y otro de una empresa privada, son prometedores.

En 2007, Indiana introdujo una nueva opción de atención médica para los empleados del estado. Cualquier empleado que eligió esta opción recibió $2,750 en una cuenta de ahorros de salud más una póliza de seguro que cubre el 80 por ciento de cualquier gasto médico entre $2,750 y $8,000 y el 100 por ciento de cualquier gasto por encima de $8,000. Por lo tanto, cualquier empleado que se ofreciera como voluntario para el plan tenía que pagar el 100 por ciento de todos los gastos hasta $2,750 de sus cuentas de ahorros de salud.

Estos altos gastos de bolsillo fomentan la prudencia. De hecho, los que optaron por el plan visitaron a los médicos y las salas de emergencia dos tercios con menos frecuencia que antes, tenían la mitad de probabilidades de ser admitidos en un hospital y gastaron $18 menos por receta que los empleados del estado que optaron por seguir con la opción de seguro de salud tradicional del estado.

Estos cambios en el comportamiento llevaron a una reducción de 35 por ciento en el gasto total en atención de salud de los que se ofrecieron como voluntarios para el nuevo plan frente a los que se quedaron con la opción tradicional. Una auditoría independiente mostró que los participantes en el nuevo plan no estaban reduciendo gastos al escatimar en cuidados preventivos rentables como exámenes físicos anuales y exámenes de mamografía anuales. Por lo tanto, los ahorros parecen ser permanentes y sostenibles.

El programa también es popular, con recomendaciones personales positivas que hacen que la participación voluntaria aumente del 2 por ciento de los empleados estatales en el primer año del programa al 70 por ciento de los empleados estatales en el segundo año del programa.

Programas similares implementados por compañías privadas como Whole Foods Market también muestran una reducción de costos del 30 al 40 por ciento. Por lo tanto, está claro que se pueden lograr ahorros sustanciales en los costos simplemente confrontando a los consumidores con precios no subsidiados que deben ser pagados con gastos de bolsillo.

Se puede lograr un ahorro aún mayor aplicando las otras dos políticas de ahorro de costes de Singapur: fomentar la competencia y el ahorro obligatorio. El fomento de la competencia probablemente conduciría a la mejora de los servicios a un costo menor, y los ahorros obligatorios en salud harían que la gente fuera aún más cautelosa con el gasto de bolsillo, ya que serían conscientes de que estaban gastando mucho su propio dinero.

Sin embargo, la aplicación generalizada de las innovaciones de Singapur puede ser difícil. A muchos individuos y empresas les va muy bien financieramente con los sistemas de salud que existen actualmente. Pueden ser reacios a apoyar las innovaciones, al igual que los políticos que ayudaron a construir los sistemas actuales.

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