El asentamiento de Jamestown – muñecos

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Por Steve Wiegand

Es bastante seguro decir que la primera colonia inglesa permanente en Estados Unidos fue construida junto con un sándwich de sopa. Los que se dispusieron a establecer la colonia no estaban seguros de adónde iban o qué hacer cuando llegaran allí.

Un grupo de inversionistas conocido como la Compañía de Virginia de Londres recibió una carta del Rey Jaime I para establecerse en algún lugar en la parte sur del área del Nuevo Mundo conocida como Virginia. Después de un viaje en el que murieron alrededor del 27 por ciento de los 144 colonos originales, tres barcos llegaron a la desembocadura de un río al que llamaron con el nombre de Santiago, en honor al rey.

El 14 de mayo de 1607, comenzaron el asentamiento de Jamestown.

Los primeros problemas en Jamestown

Algunos de los colonos eran sirvientes contratados que habían cambiado siete años de su trabajo por el pasaje a América. Otros eran tipos de corteza superior que no tenían ni idea de cómo cultivar, cazar o hacer algo remotamente útil en el desierto. Como dijo un historiador:»Era una colonia de gente que no trabajaba o no podía trabajar».

Peor aún, el lugar que habían elegido para el asentamiento se encontraba en un pantano azotado por el paludismo, y los habitantes locales eran sospechosos y hostiles. De hecho, los nativos americanos lanzaron su primer ataque contra los recién llegados a las dos semanas de su llegada. En seis meses, la mitad de los 105 colonos que habían sobrevivido al viaje habían muerto de enfermedad o de hambre.

Haciendo amigos nativos americanos

Los que sobrevivieron lo hicieron en gran parte debido a un personaje llamado John Smith. Un aventurero experimentado y valiente, Smith también era un autopromocionista sin vergüenza y un mentiroso de clase mundial, con un don para meterse en problemas. En el viaje, por ejemplo, fue acusado de motín, aunque finalmente fue absuelto.

Pero sean cuales sean sus defectos, Smith fue valiente y diplomático. Se las arregló para hacerse amigo de Powhatan, el jefe de los nativos americanos locales, y la tribu proveyó a los colonos con suficiente comida para mantenerse. Smith proporcionó un liderazgo muy necesario, declarando: «El que no trabaje, no comerá». Sin Smith, la colonia podría no haber sobrevivido.

Jamestown estuvo muy cerca del desastre. En el invierno de 1609, llamado «el tiempo de hambre», las condiciones se volvieron tan malas que los colonos recurrieron a comer cualquier cosa que pudieran conseguir, incluso entre ellos. Un hombre fue ejecutado después de comerse el cuerpo de su esposa muerta. En 1610, los sobrevivientes estaban en un barco y listos para regresar a casa cuando una expedición militar de socorro apareció y se hizo cargo.

Encontrar un cultivo comercial

Uno de los mayores problemas a los que se enfrentaba la colonia era que el Nuevo Mundo no tenía nada que nadie quisiera en Inglaterra, por lo que no había base para una economía rentable. Pero eso comenzó a cambiar en 1613, cuando un tipo llamado John Rolfe inventó una variedad de tabaco que fue un gran éxito en la madre patria. En pocos años, Jamestown tuvo una próspera cosecha comercial.

En 1619, tres cosas sucedieron en la colonia de Virginia que tuvieron un gran impacto en los británicos en América. Una fue la llegada de 90 mujeres, que se convirtieron en las novias de los colonos que pagaron su pasaje a un costo de 120 libras de tabaco cada una.

La segunda fue la reunión del primer cuerpo legislativo de colonos del continente. Conocida como la Casa de los Burgueses, se reunió durante una semana, aprobó leyes contra el juego y la ociosidad, y decretó que todos los colonos debían asistir a dos servicios religiosos cada domingo – y llevar sus armas con ellos. Luego los legisladores suspendieron la sesión porque hacía demasiado calor para seguir reunidos.

El tercer acontecimiento -tres semanas después de que la Casa de Borgoña se convirtiera en un símbolo de gobierno representativo en el Nuevo Mundo- fue la llegada de un barco holandés. De su carga, los colonos de Jamestown compraron 20 seres humanos de África para trabajar en los campos de tabaco.

Crédito: Gentileza Biblioteca del Congreso, División de Impresiones y Fotografías, LC-USZ62-53345

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